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比特大陆转型AI芯片之后能否突破自我
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市场研究机构Frost & Sullivan数据显示,2017年按营收计,人生就是博比特大陆已是全球最大的基于ASIC的加密货币矿机公司,占据全球74.5%的市场份额。

该公司在最近的招股书中表示,公司是“专门从事比特币、比特币现金、以太币、莱特币、达世币和Zcash等加密货币挖矿ASIC芯片的前端及后端设计,并与业内领先的生产合作伙伴制造芯片及硬件产品。

据比特大陆最近递交的招股书数据显示,截至2018年6月30日,比特大陆总收入高达28.45亿美元,毛利达到10.3亿美元,和2017年相比,毛利增长了770.5%。

比特大陆近一年来多次表示希望凭借过往在ASIC芯片设计上的成功和专业经验以及强大的研发能力,将业务延伸到AI领域。该公司强调,是世界上少数几家有能力开发用于云端训练和推断芯片的AI芯片公司之一,其他几家还有谷歌和英伟达等。比特大陆是否能就此高枕无忧了呢?

从一个狂潮,转型到另一个狂潮,也充分暴露出在挖矿热潮逐渐退烧后比特大陆的不安。从其招股书中,我们可以看到比特大陆正面临的九大隐忧。

1.挖矿营收降低,矿机销售占比94.3%带动增长

招股书中比特大陆将自己的业务分成了四个部分:矿机销售、矿池运营、矿场服务、自营挖矿。比特大陆收入从2015年的1.37亿美元增加至2017年的25.17亿美元,并在2018年上半年收入达28.46亿美元,远超世界排名第二、2017年营收仅13亿元的数字货币矿机生产商嘉楠耘智。

不过,从招股书中披露的财报可以发现,2017年,自营挖矿营收已经占到了14.8%,但2018年上半年比例大幅下降到3.3%,相对的,矿机的收入占比从80.5%又上涨到94.3%。同时,客户群从2015年的近6000个增长至2017年的逾46000个,2018年上半年更是超过8000个。

对比发现,矿工总数在增加,带动矿机销售增长,自营挖矿业务占比下降,另一方面这也与比特币等数字货币的市场价格息息相关。例如招股书中比特大陆已指出,截止2018年上半年,由于加密货币市价波动,录得加密货币减值损失1.027亿美元。

事实上,比特大陆的矿机在S9就达到了巅峰,后续并无亮眼的技术突破,几款新矿机的市场反馈并不好,而其他竞争对手如嘉楠耘智、比特微等都在挑战比特大陆在ASIC芯片领域的领先地位。

在竞争加剧、市价波动、挖矿难度增大、挖矿热潮退去之后,矿机销售能维持多久,这是一个隐忧。

2.国内数字货币政策影响,海外业务占比反升至62.8%

目前中国尚无明确的针对加密数字货币行业的法律法规,但是由于挖矿耗能、占地极大,多个地方政府正考虑实施关于电价、土地使用、税收和环保等新法规以限制和控制挖矿活动。

受国内政策影响比特大陆逐渐向海外转移部分业务,从收入的地域分布来看,2018年上半年来自海外的收入已经占到了62.8%,而在2017年上半年仅为39.5%。而中国政府向来鼓励技术型的发展,这一无实际生产力的行业在中国的未来发展是否会受限是一个隐忧。

3.拓展海外业务,全球化经营经验有限

多种因素影响下拓展海外业务已不可逆,但是,比特大陆也坦言,随着公司在全球范围内不断拓展业务,也将不断向新的司法管辖区销售矿机产品,但是在这些新的司法管辖区尚无或经验有限,且品牌认可度较低。

因此将面临多重风险。包括过国际客户销售及关系基础有限,管理跨国业务经验有限,面临更多海外竞争对手,各司法管辖区相关法规存在不确定性,以及最近的全球贸易局势不稳定等多重风险。

出海or不出海,这是一个隐忧。

4.比特币总量有限,“矿”挖尽时能否快速适应新业务

根据区块链的定义,比特币的计划供应量约为21百万枚,截至2018年6月30日,已挖出超过17百万枚比特币。

由于在一年内可产生的区块被设定为固定数量,在区块链获得一个区块而获得的比特币奖励数目约每四年减少一半,直到估计可供挖掘的比特币约于2140年前完全耗尽为止。

比特币矿机目前占据比特大陆矿机营收的绝大部分,虽然同时也提供其他类型的矿机,但看起来市场反响并不好。因此,在比特币被挖尽或者不再是主流加密货币时,公司是否能快速适应新业务或拓展至其他加密货币领域,这是一个隐忧。

5.作为无晶圆IC设计公司,供应链上无议价能力

虽然看起来比特大陆这一年来在ASIC方面的强劲需求,带动了晶圆代工、封测等产业链的高速增长,但是可惜比特大陆在供应链方面的议价能力较弱。

例如2015年、2016年、2017年及2018年上半年比特大陆从台积电的采购额分别占到相关采购总额的44.8%、58.5%、58.6%及59.2%,作为台积电10nm、7nm等先进工艺的大客户,比特大陆却仍被要求预付款项。

招股书披露,为保证供应商的产能,比特大陆须在获得服务前向部分供应商支付预付款项。2015年、2016年及2017年以及2018年上半年, 比特大陆向供应商预付款项余额分别达8.5百万美元、42.6百万美元、922.5百万美元及280.7百万美元。随着公司不断追求技术进步,预付款金额可能会显著增加。

同时,比特大陆并未与台积电签订长期合约,在产能、价格、交货周期、知识产权等方面并不能得到台积电的承诺。另一方面,比特大陆的ASIC芯片依赖台积电的先进制程,

除台积电之外可能还没有能提供同等技术要求的产能来满足比特大陆,依赖单一晶圆代工厂的比特大陆,即使引入新的晶圆代工厂,也存在较大隐忧。在封测方面也如此,目前比特大陆的主要封测代工厂包括日月光、长电科技等。

6.ASIC芯片流片失败或良率不达标

比特大陆在最近公布了其首款7nm芯片,算是继S9矿机之后的又一技术进阶。业内人士透露,在比特大陆宣布7nm芯片研发成功之前,比特大陆耗费重金研发的的12nm、10nm芯片全部流片失败,12nm新矿机甚至投入了几十个亿但也以失败告终。S9上使用的也仍然是其两年前推出的16nm芯片。

招股书中指出,流片过程非常昂贵,倘若失败则须进一步修改设计,若反覆失败将会显著增加成本,延长产品开发周期并延迟产品推出。

当流片成功后,ASIC芯片设计即被发送用于制造,终测良率是对生产成功率的衡量,这取决于设计方和代工厂双方的工艺,低终测良率可能源于产品设计缺陷或工艺技术失败或两者的结合。解决良率问题则需要与台积电、封测合作伙伴之间进行合作。

根据市面上几款7nm芯片及矿机性能对比,比特大陆的7nm芯片看起来胜出,但是这颗芯片能否再将比特大陆推上一个新顶点,抑或只是赢得些许喘息时间,是一个隐忧。

7.知识产权纠纷将不可避免

半导体行业的特点是持有大量专利及其他知识产权的国际技术巨头同时亦经常大力寻求、保护及执行该等权利。近年来,由于知识产权授权实体提出的所有权主张增多及日益激烈的市场竞争以及产品功能重叠,知识产权诉讼日益增多。

比特大陆与比特微的专利纠纷,以国家专利复审委宣布相关专利无效、比特大陆申请复审而暂告一段落。事实上,涉及到知识产权的纠纷是一个公司发展到某一阶段必然会遇到的问题,对于要出海的企业更是如此。

比特大陆表示,随着业务规模不断扩大,可能会不时面临侵权索偿或在其他方面发现其他方所持有的相关专利或其他知识产权可能会影响公司的技术、产品及服务。

8.芯片人才竞争激烈,研发支出仅占3%

随着半导体行业技术的快速发展,对技术熟练的工程师的需求日益增加。全球许多公司都在努力寻找适合其研发职位的人选。聘用具有实施我们策略所需技能及特点的员工这一过程存在极其激烈的竞争且非常耗时。杨作兴从比特大陆出走的故事已业内皆知,从中折射的正是芯片研发人才对于这一行业的重要性。

但是,比特大陆整体研发投入比例也不高。据招股书披露,公司2017年研发支出为7260万美元,占当年收入的比例为2.7%;2018年上半年研发支出8700万美元,占同期收入的3%左右。

这样的研发支出比例,远远低于行业中其他公司。英特尔高通、Nvidia等芯片公司,研发投入比例约为收入的20%左右。比特大陆虽然已在台湾等多个地区广泛猎才,但是是否能挽留、吸引并激励到真正的芯片研发人才,真正有产品快速上市,是一个隐忧。

9.转型AI之路荆棘密布

比特大陆试图强调人工智能,特意把自己和谷歌、英伟达并列,但很务实地把“用于加密数字挖矿”放在了前面。坦率地讲,目前比特大陆的芯片和人工智能关系并不大,争议在于,专用于矿机的ASIC,和专用于人工智能的ASIC差别究竟有多大。

尽管如此,比特大陆还是对AI芯片业务寄予重望,于2017年第二季度发布了初代云端AI芯片BM1680,并于2018年第一季度发布了第二代云端AI芯片BM1682。

比特大陆也指出,AI芯片成功的关键因素和进入壁垒包括:

招揽人才。区块链技术和AI技术的发展需要具有从软件编程到电路设计,以及区块链和AI终端使用行业专长等特定行业知识的人员。拥有深入市场知识的经验丰富管理团队对业务的顺利经营至关重要。因此,预期新进入者将很难在短时间内招募该等人力资源。

业内的专业网络。现有集成电路设计从业公司已与业内其他参与商发展了长期关 系,包括原材料供应商、设计师、晶圆代工厂等。这些参与商可能选择不与新进入者扩展业务,以维护与现有商业伙伴的伙伴关系及其声誉。因此,预计新进入者在建立 严密的专业网络以发展业务方面将面临困难。

需要大量研发资源。全面而专注的研发工作是我们跟上不断变化的加密货币挖矿及AI行业的必要条件。漫长而成本高昂的研发过程可能会在多年内阻碍新进入者将产品商业化并产生盈利。

招股书中指出,AI ASIC芯片设计面临的技术障碍主要包括工艺流程、高速互连、内存带宽、芯片内存及生态系统等。比特大陆专注于用于深度学习的AI应用,利用大量数据对神经网络进行训练以实现模式认知。

深度学习对实现兼有大数据处理能力及低功耗的芯片设计提出重大挑战。由于公司在开发加密货币挖矿ASIC芯片时解决了类似挑战,因而能够将相关经验应用到开发AI ASIC芯片上。

面临重重隐忧,比特大陆的问题不是之前的财务数据,而是在比特币遇挫之后未来的转型。作为一家芯片公司,比特大陆很牛;作为一家矿机公司,比特大陆很牛;作为一家矿场/矿池,比特大陆同样很牛。但是转型到AI芯片之后,它能否顺利实现自我的突破?